壮麗な皇太子妃選びの儀式

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私はゴザの真ん中を歩き、女官と宮女たちは地面の上を歩きました。従一品、従二品と書かれた石柱の前には、金冠をかぶり朝廷の礼服を着た重臣たちが官職順に並び、ひれ伏して迎えていました。

きょうの選考結果しだいで、私たちの誰かが国母になるかもしれないのです。重臣たちもそのことを十分に承知しており、名利を離れて娘や孫娘ほどの私たちに丁重な礼をつくしたのでしょう。【写真:中和殿の前庭、外観、内部】

宮殿の中には内官たちが控えていました。胸についた名札を見て、内官は私を最前列の真ん中にすわらせました。キョンマギの上に付けた名札には父親の職位と名前が書いてあり、私たちはその順位ですわったのです。

重臣たちの子孫は最前列、次の位の者は二列目、地方の娘たちは最後列に座りました。親王のお妃選びのときは黄色い名札に書きますが、皇太子[1]なので赤い色紙に筆で書かれていました。

私が入ったあとに同じ服装の娘がたくさん入って来ました。数えで八歳から十六歳までの年ごろの娘が150人も集っているのは壮観です。宮殿[2]の中はまるでお花畑のように色とりどりでにぎやかでした。宮中の女官と宮女がみな出てきていたので、なおさらです。一人の娘に女官と宮女が一人ずつ当てられ、全体の人数は候補者の三倍になりました。

もう入ってくる娘もいなくなり、みな静かにすわっていました。どれくらい時間がたったでしょうか、内官たちや各部の大臣たちがしきりに出入りしていると思ったときです。

「皇帝陛下[3]のお出まし」

と、宦官(かんがん)がつげました。すると、それぞれの娘の両側にすわっていた女官と宮女たちが、娘たちを支えてばたばたと立たせました。宮殿の中は、止まっていた蝶がいっせいに飛んだように見えました。

高宗(コジョン)皇帝と純宗(スンジョン)に続き、厳(オム)妃[4]が入ってきました。ひれ伏している私たちの前をお通りになり、一人ひとり入念にご覧になります。

それからまた長い時間がたち、足が痛くなってきました。生まれて初めて髪をあみ上げたので、後頭部が引っ張られ、首も痛くなってきました。だいぶたって、ようやくすわらせてもらいました。

気がつくと、宮殿の中が初めより広く感じられました。うしろにすわっていた娘たちの多くは、選考がすんで外に出ていたからです。いろいろなご馳走を載せたお膳が目の前に置かれていました。次に純宗(スンジョン)皇帝[5]のお妃(きさき)である尹(ユン)妃のお出ましがつげられ、女官がまた私たちを立たせました。

女官が再び席にすわらせてくれたときでした。宮殿の向こう側に、軍服を着て真っ白いひげを胸元まで伸ばした老人がいるのに気づきました。老人とはいえ、若々しくて活気あふれる上品な方でした。背はそれほど高くありません。肩に重々しい階級章をつけ、金縁の眼鏡をかけていました。

「尚宮(サングン)、あちらの軍服を着ているご老人はどなたですか」

妙な予感がして質問したのです。女官は少しためらいながら、

「日本の方です。伊藤博文総督[6]です」

と、きまり悪そうに答えました。私は、子ども心にもがっかりしました。風さいがよく眼光の鋭い方が韓国人だったらと思い、残念でなりませんでした。韓国を奪おうとする日本人であると知り、もったいない気がしました。

宦官が再び両陛下のお出ましを告げました。女官たちも疲れてつらそうな顔をしていました。

「大勢いるので、両陛下も決めかねているようです」
「この分だと、夜を明かしそうですね」

と、女官どうしで話し、心配しているようでした。

出退場のくり返しで立ったりすわったりしている間に、早春[7]の短い日が過ぎて、いつしか夕方が近づいて来ました。私たちが宮殿に入ってからすでに8時間も過ぎていましたが、皇太子妃選びの儀式は一向に進みません。もう、ご馳走を食べることも窮屈な服を着ていることもいやになり、思いっきり走り回りたい衝動にかられたりしました。

高位の人びとがお出ましになるたびに、立ったりすわったりを数十回くり返したのです。苦しくないわけがありません。何か気にさわることがあったら、すぐ泣きくずれたでしょう。身心ともに疲れ果てていました。

[1] 1907年当時はまだ皇太子に即位していない、王世子だった
[2] チュンファ[中和]殿と推定される
[3] コジョン[高宗]
[4] イウンの生母
[5] スンジョンの皇帝即位は1907年8月なので、この時点では皇太子
[6] この時点では統監
[7] 陽暦3月ごろ

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